古代エジプトの骨格で同定された最も初期の既知の乳がん

古代エジプトの骨格で同定された最も初期の既知の乳がん



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エジプトのネクロポリスで彼女の遺体を発見したスペインの人類学者によると、癌による悪化の兆候を示す4,200歳の骨格は、乳癌の最も初期の既知の症例です。彼らは、女性の乳がんが彼女の骨に転移した(広がった)と考えています。

今月のアスワン南部の都市近くのQubbetel-Hawaでの発見と、2014年のスーダンの発見は、はるか昔にナイル渓谷地域に癌が存在していたことを示しています。今月発掘された女性は、エジプト最南端の町エレファンティネ島の貴族でした。

Qubbet el-HawaネクロポリスにあるSarenputIIの墓は、古代エジプトの癌の女性の遺骨が見つかった場所の近くにあり、この美しい壁画が含まれていました。 (( DanielCsörfölyの派生物 /ウィキメディアコモンズ )

古代の人々の考古学的記録には癌はほとんど存在していませんが、今では心臓病に次ぐ世界で2番目の死因となっています。

環境中の豊富な食品、喫煙、肥満、毒素の現代的なライフスタイルは、癌の主な原因として非難されてきましたが、一部の研究者は、人々が長生きしているという事実が主な理由であると言います。

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Cancer Research UKによると、癌症例の4分の3は60歳以上の人々で診断され、36%は75歳以上の人々で診断されています。グループのウェブサイトには次のように書かれています。

癌が古代の集団ではまれであったという示唆は、まったく驚くべきことではありません。しかし、それは私たちの現代的なライフスタイルのためだけではありません。今日、私たちは歴史のどの時点よりも長生きしているからです。数百年または数千年前、平均余命は短かった。多くの人が感染症で中年に亡くなり、出産や小児期の死亡も一般的でした。 …ですから、人々が40歳を超える可能性が低い集団では、癌がまれな出来事であったことは驚くべきことではありません。

癌は現代の苦痛ですが、古代にはいくつかの癌があったようです。壊滅的な病気を患った人々の古代遺跡のいくつかの最近の発見がありました、

また、昨年ナイル渓谷で、英国の研究者はスーダンの墓で転移性癌を患う男性の3、200歳の骨格を発見しました。 2014年3月まで、人間の遺体の紀元前1千年紀以前の転移性癌の例は1つしかありませんでした。

研究者は、古代スーダン人の3、200歳の癌に覆われた骨を調べます。

男性の骸骨は、スーダンの首都ハルツームから750 km(466マイル)下流のアマラ西部で発見されました。彼は釉薬をかけたお守りが付いた塗装された木製の棺に背中を埋められました。 25〜35歳の男性の骨は、悪性の軟部腫瘍癌が広がった証拠を示しました。 X線撮影と走査型電子顕微鏡を使用したテストでは、首輪の骨、肩甲骨、上腕、椎骨、肋骨、骨盤、大腿骨にがんが転移し、骨の病変がはっきりと画像化されました。

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発見を行ったイギリスのダラム大学の研究者であるミカエラ・バインダーは、病気が発生した正確な場所を特定することは不可能であるが、原因は環境にある可能性があると述べた。寄生虫住血吸虫症から、それはまだ地域で今日まで癌を引き起こします。

2014年12月、研究者たちは、あらゆる種類の癌の最も初期の既知の症例、転移した癌を伴う青銅器時代のシベリアの骨格を発見したと発表しました。

「4、500年前の骨には重大な痕跡と穴があり、古代人が耐えてきた壊滅的な肺癌または前立腺癌について研究者に警告しています。古代の骨の病気のこの新しい証拠は、癌が現代の現象であるだけでなく、古代の世界にも影響を及ぼしていることを示しています」と古代起源のリズ・リーフフロアは書いています。

シベリア人の4,500歳の骨は、彼が癌で死亡したことを明らかにしています。研究者たちは、世界で最も古いヒトの癌の症例である可能性があることを発見しました。クレジット:Angela R. Lieverse etal。

遺体は、彼が死んだとき、男性が35から45歳であったことを示しています。癌は彼の体全体に広がり、彼の骨の劣化は彼を動かせなくなった。彼の周りの人々が彼が病気であると認識したであろうことはほぼ確実でした。彼らは彼を胎児の位置にある円形の墓に置き、彼の膝を胸に引き上げ、そして彼は曲がった骨の蛇のスプーンなどで埋葬されました。この種の埋葬は、当時、釣りや狩猟用具で背中を埋められていた他の男性とは対照的です。


シベリアの青銅器時代の男性に関連する副葬品の1つ-曲がりくねった蛇の柄が刻まれたユニークな骨のスプーン。

別のケースでは、2014年10月に研究者は、現在ロシアのアルタイ共和国にある女性の2、500歳のミイラに癌の証拠を発見したと述べました。彼女の遺体は1993年に古墳から発掘され、この発見は20年後半の最も重要なものの1つと見なされました。 NS 世紀ロシア。

女性は、転移を伴う右乳房および右軸リンパ節に原発腫瘍を有していた。彼女はまた、骨髄炎、骨または骨髄の感染症、および馬からの転倒によって引き起こされた可能性のある頭蓋骨骨折を含む重大な傷害に苦しんでいたため、癌が彼女の死の最終的な原因であったかどうかは明らかではありません。しかし、確かなことの1つは、彼女が呼ばれるように、弱い氷の乙女はかなりの苦痛に苦しんでいたであろうということです。

ミイラのいる石棺だけでなく、6頭の馬が豊かに鞍を付けて利用し、2頭の戦士が発見されました。これは女性が高貴な氏族から来たことを示しています。アルタイ王女と彼女と一緒に見つかった2人の戦士は、遊牧民のパジリク文化の人々であったと考えられています。

注目の画像:研究者たちは、世界最古の乳がんであると信じているものを発掘しました。 (エジプト考古省)

マークミラー


考古学者のケイティハントが22歳で卵巣癌と診断されたとき、それは癌に対する彼女の好奇心を触媒し、彼女はすぐにこの現代の殺人者が驚くほど古代の病気であるという証拠を見つけました。彼女は古いテキストと過去の考古学的研究を精査し、古代の遺跡を分析して、古代の癌の物理的証拠とテキスト的証拠の両方を特定しました。現在、古腫瘍学の初期の分野のパイオニアであるハントは、関連データを収集、整理、分析するための基盤を築いています。これにより、がんの過去についての知識を広げ、将来のがんとの闘いを改善することができます。彼女は私たちにもっと話します。

エジプトで掘り、診断に取り組んでいます。 「学部生として、私は助手骨学者としてエジプトの王家の谷でフィールドワークをするように招待されました」とハントは言います。 「私はすでに骨に興味があり、骨が過去と現在について私たちに何を教えてくれるのかを知りました。しかし、その間に癌と診断され、生物考古学について違った考え方をするようになりました。ガンは過去にも存在したのだろうか?もしそうなら、それは人々、彼らの家族、社会にどのような影響を与えましたか?」ハントはこの好奇心を研究トピックに変え、紀元前1500年に記録された古代社会の癌について言及した豊富な歴史的文献を発掘することになりました(エーベルスパピルス、エジプトの医学書)。 「古代の医師は、手術、焼灼、断食などの治療法を記録しました。また、トウゴマやトウゴマに関連するスパージと呼ばれる植物をワインに浸したイヌサフランなど、さまざまな植物を記録しました。 テッポウウリ、またはテッポウウリ」とハントは言い、現代の化学療法では古代の薬局方からのかなりの数の元素をまだ使用していると述べています。 「癌が存在し、人々がそれを治療しようとしたことさえわかったので、古腫瘍学の観点からこの病気を追求するようになりました」と彼女は言います。 「結局のところ、古代文学でそれを見ることができれば、物理的な証拠も見つけることができるはずです。」

物理的な証拠は、7000年前、おそらく9、000年前に癌患者がいたことを示しています。

古代の人間の遺体に癌の証拠を見つけるには、骨を見てください。 古代遺跡の癌を特定するために使用される主要な方法論は視覚的分析です:骨格の異常を探すこと、とハントは言います。多くの場合、これは、癌が軟部組織で始まったとしても、骨に打ち抜かれた病変として現れます。たとえば、肺がんが転移すると、肋骨と肩甲骨、または鎖骨、上腕骨の関節、場合によっては頭蓋骨に特有の病変が生じます。 「乳がん、精巣がん、卵巣がん、さらにはメラノーマも非常に迅速に骨に転移しますが、骨肉腫や骨軟骨腫などの骨がんは制御不能な骨成長を引き起こします」と彼女は言います。研究者が異常を発見したら、X線写真または顕微鏡分析[走査型電子顕微鏡で骨の断面を観察し、CTスキャンまたはX線をそれぞれ適用する]を行って、病変。古代DNAの突然変異を特定する生体分子法も開発されています。 「研究者たちは、癌のバイオマーカーに関連するタンパク質を評価するためのタンパク質分析にも取り組んでいます」とハント氏は言います。 「これは、死亡時にその人の免疫系で何が起こっているのかを少し理解するのに役立ちます。」

分野としての古腫瘍学は非常に新しく、複数の分野が必要です。 古腫瘍学の研究はどうしてそんなに新しいのでしょうか?ハント氏によると、これはいくつかの事例研究や論文を書いたが、主に感染症、暴力、トラウマ、ストレスなどのより頻繁な健康指標に焦点を当てている生物考古学者にとっては副業でした。 「チェコ共和国に住むEugenStrouhal教授は、生物考古学的遺跡の癌の研究に時間を費やしましたが、主にエジプトで、彼の研究は主に研究に利用できる孤立した頭蓋骨に関係していました」とハントは言います。今日、古腫瘍学に完全に専念している人はごくわずかです。 「私の同僚の1人であるカナダのウェスタン大学のジェニファーウィロビーは、ミイラの癌の診断基​​準を理解するためにミイラのレントゲン写真分析を行っています」とハントは言います。いずれにせよ、古腫瘍学は非常に学際的な分野であり、進化生物学者、医学史家、考古学者、古代言語の専門家、生物考古学者、遺伝学者、腫瘍学者、その他の癌研究者を受け入れています。

何千もの古い骨の癌を診断する方法。 幸いなことに、調べるべき古代の人間の標本はたくさんあります。 「大規模な人口を分析し、癌の視覚的証拠を示す骨を特定するまで、癌の有病率や頻度を知ることはできません」とハント氏は言います。 「まず、視覚分析のための確かな標準的な方法論を構築したいと思います。標準が機能し、人々がそれを使用して診断する方法を知ったら、次のステップに進むことができます。」システムを稼働させるために、ハントはウィロビーと他の同僚であるケーシーカークパトリックとローズリンキャンベル–古代癌財団(ACF)とその研究部門である古腫瘍学研究機関(PRO)と共に&#8212を立ち上げました。これらは、考古学者、腫瘍学者、癌研究者のネットワークを結集して、科学研究の基準と技術を開発し、教育情報を共有し、助成金を提供します。このプロジェクトには、多くの時代と地域をカバーする、癌の考古学的証拠のオープンソースデータベースが含まれています。

古腫瘍学は、癌が現代的であるという仮定に異議を唱えています。 確かに言うのは時期尚早ですが、ハントは、人類の歴史を通して人々が癌に苦しんでいる可能性を証拠が示していると言います。 「物理的証拠は、7000年前、おそらく9、000年前に癌患者がいたことを示しています」と彼女は言います。 「それも驚くべきことではありません。人間は非常に長い間毎日発ガン性物質にさらされてきました:紫外線、火からの煙、焦げた肉、ウイルス。そして、洞窟はかなり強い、既知の発癌物質である重金属でいっぱいになる可能性があります。」それで、ハントは言います、質問は本当にそうではありません:&#8220私たちは過去に癌を持っていましたか?」それは今です:&#8220癌は歴史を通してどのように現れましたか?どのような環境的、文化的、遺伝的要因&#8212またはそれらの要因の組み合わせ&#8212がそれがどのように発展したかに影響を与えましたか?

人間生物学が環境にどのように反応するかを理解することは、今日の病気への対処方法を変えるのにも役立つ可能性があります。癌だけでなく、他の病気も同様です。ハントは、エピジェネティクスの理解が深まると、外部要因が遺伝子発現に及ぼす影響を理解することで、環境がDNAと子孫のDNAをどのように変化させ、病気にかかりやすくなるかを理解するのに役立つと説明しています。癌のように。

癌は本当に長い間存在していました。それは必ずしも誰かのせいではありません。

古腫瘍学者が直面する主な課題。 考古学者は、絶対に必要な場合を除いて、人間の遺体の破壊的な分析を行うことを好みません。 「私たちは可能な限り敬意を払いたいと思っています」とハントは言います。 「私たちはすでに人々を休息の場所から発掘しています。本国に送還する間、絶対に必要でない場合は、個人の大腿骨に穴を開けたくありません。サンプルの採取に関しては、厳格な倫理規定が必要です。」もう1つの課題:地政学。 「各国には独自の法律があります。たとえば、エジプトで働いている場合、国外で人間の遺体のサンプルを採取することはできませんが、国内では、生体分子分析などのリソースは非常に限られており、非常に政治的です。イスラエルと米国にも同様の制限があります。」

それは過去に目を向けるだけではありません&#8212それは今癌に同意することです。 ハントと彼女の同僚は、癌の歴史の研究が協力的でオープンな方法で促進されることを確実にすることによって、伝統的な癌研究の展望を拡大することに専念しています。 「共同研究とは、さまざまな分野の専門家が経験と知性をプールできることを意味します。生物考古学者、進化生物学者、腫瘍学者はすべて専門知識を持っています。協力することは重要であり、リソースへのオープンアクセスは、癌に関心のあるすべての人が、過去、現在、未来を問わず、知識から利益を得ることができるようにするために不可欠です。」ハントは言います。

癌の生存者として、ハントはまた、癌を長期的な人間の苦痛として受け入れることが、現在の苦しみをよりバランスの取れた視点に置くのに役立つことを理解しています。 「癌の生存者なら誰でも知っているように、あなたはいつも自分自身に問いかけます。「これを引き起こすために私は何をしましたか?」とハントは言います。 「自分自身を含む何か、何かを非難する必要があるというこの感覚は、患者、家族、世話人にとって有害で​​す。そして、それはあるべき姿ではありません。癌は非常に長い間存在していました。必ずしも誰かのせいではありません。」


最も読む

今日、世界をリードする死因の1つであるにもかかわらず、他の病気と比較して考古学的記録には癌は事実上存在しません。これにより、癌は主に現代のライフスタイルと長生きする人々に起因するという考えが生まれました。

しかし、この発見は、現代スーダンの墓で発見された3、000年前の骨格における転移性癌の英国の研究者によって昨年報告された証拠とともに、癌が古代ナイル渓谷にあったことを示唆している。

ハエン大学の人類学チームは、エジプトの女性は国の最南端の町であるエレファンティネ島の貴族であると述べました。

同省によると、彼女の遺体は、アスワン南部の都市の西にあるクベトエルハワの墓地遺跡で発見された。

世界保健機関の癌研究機関によると、2012年の新しい癌の症例は年間推定1400万人に増加し、20年以内に2200万人に増加すると見られています。


がんという言葉の由来

癌という言葉の由来は、「医学の父」と見なされているギリシャの医師ヒポクラテス(紀元前460〜370年)の功績によるものです。ヒポクラテスは用語を使用しました カルシノス癌腫 非潰瘍形成および潰瘍形成腫瘍を説明する。ギリシャ語では、これらの言葉はカニを指し、癌からの指のような広がりの突起がカニの形を思い起こさせるため、この病気に適用される可能性が最も高いです。ローマの医師、ケルソス(紀元前28〜50年)は、後にギリシャ語を次のように翻訳しました。 、カニのラテン語。別のギリシャの医師であるガレン(西暦130〜200年)は、この言葉を使用しました oncos (腫れのギリシャ語)腫瘍を説明します。ヒポクラテスとケルソスのカニのアナロジーは今でも悪性腫瘍を表すために使用されていますが、ガレンの用語は現在、癌の専門家である腫瘍学者の名前の一部として使用されています。


動くターゲット

チームは、悪性の成長を伴うつま先に加えて、良性ではあるが、腫瘍を伴う別のさらに古い化石を分析しました。

同じジャーナルの別の研究では、チームは、198万年前の幼い骨格からの椎骨の成長について説明しています。 アウストラロピテクスセディバ、 スワルトクランスから数マイル離れたマラパと呼ばれる場所で、ナショナルジオグラフィックエクスプローラーインレジデンスのリーバーガーによって発見されました。この発見の前に、最も古くから知られている良性の成長は、クロアチアで発掘されたネアンデルタール人の12万年前の肋骨にありました。

科学者たちは、マラパで発見された良性腫瘍を、私たちの初期の関係の中に悪性癌が存在することの証拠をさらに裏付けるものと見ています。

「腫瘍は骨や組織の新たな成長であり、良性から悪性へとスライディングスケールがあります」と、調査科学者の1人である古人類学者のPatrick S.Randolph-Quinneyは述べています。

「良性の側面では、これらの腫瘍を抑えるメカニズムがあるため、自己制限的であるか、特定のサイズに達し、基本的にそこにとどまります。一方、癌は制御メカニズムのない成長過程の延長です。」

チームはまた、彼らの発見を、癌が動く標的であることを思い出させる重要なものと見ています。私たちの古代の血統は私たちに癌の能力を含む遺伝子を与えましたが、私たちが環境の変化にさらされると、病気は無数の方法で現れます。

たとえば、胃がんは19世紀後半までより蔓延していましたが、これはおそらく食品防腐剤に含まれていた発がん物質が原因でした。今日、おそらく飽和脂肪を多く含む食事が原因で、結腸がんが増加しています。

「現代の外部環境は、私たちの進化の歴史の中でこれまで遭遇したことのない歴史的な内部環境に何かをしている」とオーデスは言う。


新石器時代の骨格はくる病の初期の歴史を明らかにする

ブラッドフォードで開催された英国科学フェスティバルで発表された調査によると、リケットはスコットランドのタイリー島の新石器の骨格で確認されており、英国で最も初期の症例となっています。

これは特に驚くべきことです。この病気は、日光の不足に関連するビタミンD欠乏症によって引き起こされ、新石器時代のスコットランドに存在する農村部の農業コミュニティよりも、ビクトリア朝の英国の都市のスラムに関連していることが多いからです。墓自体の性質-部屋の墓ではなく単純な埋葬-は、病気によって身体的に変形した女性が彼女のコミュニティによってどのように治療されたのかについて疑問を投げかけました。

ブラッドフォード大学のIanArmit教授は、次のように説明しています。これはほぼ同時期ですが、これほど明確なものはありません。これが世界で最も初期のケースであるとは断言できませんが、それは間違いなく非常に珍しいことです。

「ビタミンD欠乏症は、田舎のアウトドアライフスタイルにさらされている人にとっては問題にならないはずです。そのため、子供の頃にこの女性の日光へのアクセスを制限する特定の状況があったに違いありません。彼女は体を覆う衣装を着ていた可能性があります。または常に屋内にとどまりましたが、これが彼女が宗教的な役割を果たしたためか、病気に苦しんでいたためか、国内の奴隷だったためか、私たちはおそらく決してわかりません。」

スケルトンは、1912年のアマチュア発掘中に、少なくとも3つの他の埋葬とともに発見されました。スケルトンの1つだけが島から持ち出され、現在はグラスゴー大学のハンタリアンコレクションの一部ですが、他の写真は残っています。骸骨は常に近くの鉄器時代の集落と同じ時期のものであると想定されていました。しかし、ブラッドフォード大学とダーラム大学のチームによる最近の放射性炭素年代測定では、骨格は実際にははるかに早い時期(紀元前3340年から3090年の間)のものであり、新石器時代にしっかりと置かれていることが示されました。

骨格は25-30歳の女性で、新石器時代の基準でも短い4 '9 "から4'11"(145-150cm)の大きさです。骨はくる病によって引き起こされる多くの変形を示します-特に胸骨、肋骨、そして腕と脚に。これらは、女性の手足の形が崩れた鳩の胸を残していたでしょう-すべてこの病気の特徴です。

子供の頃に女性の歯に置かれた象牙質の層を分析することで、チームは3歳から14歳までの彼女の生活史、特に食事についての詳細を明らかにすることができました。炭素と窒素の同位体のレベルの変化は、彼女が4歳から14歳の間に、おそらく栄養失調や健康障害などの生理的ストレスに苦しんでいるように見えることを示しています。

同位体分析はまた、彼女がその地域に住んでいたことを示しました-ストロンチウムのレベルが高かった、これは作物が海藻で肥沃にされ、塩辛い海にさらされた風に吹かれたヘブリディアン島などの島に住む古代のコミュニティの重要な特徴です-噴射。分析はまた、彼女が海の魚を食べなかったことを示しました-くる病にかかるのを防ぐために彼女の食事にビタミンDを提供したであろう何か。海からの食物の回避は、新石器時代の農業コミュニティの間で一般的な慣習であり、魚介類が豊富であった沿岸地域のコミュニティでさえもそうでした。

ダラム大学のジャネット・モンゴメリー博士は、次のように述べています。女性、スケルトン自体の発掘と分析からの元の文書の私たちの研究に基づいています。

「特に埋葬地の他の骨格が詳細な分析に利用できず、新石器時代の埋葬がヘブリディーズの他の場所で発掘されることはめったにないため、多くの質問が未解決のままですが、病気が都市の剥奪に関連している理由についてのみ推測できます農業コミュニティの非常に早い段階で出現しました。これらのコミュニティが魚を食べることに文化的な嫌悪感を持っていたのは特に心に訴えるようですが、彼女の食事に簡単に追加するだけで病気を予防できた可能性があります。」

で公開された研究 先史時代の社会の議事録、一部はヒストリックスコットランドから資金提供を受けました。


エジプトの墓地で発見された児童虐待の最初の事例

考古学者は、エジプトのダクレオアシスにあるロマーノキリスト教時代の墓地に住む2〜3歳の子供が、身体的な児童虐待の証拠を示していることを発見しました。約2000年前に住んでいた子供は、考古学的記録で最も早く記録された児童虐待の事例であり、エジプトでこれまでに発見された最初の事例であると研究者らは述べています。

Dakhleh Oasisは、エジプトの西部砂漠にある7つのオアシスの1つです。セントラルフロリダ大学の生物考古学者である主任研究員のサンドラ・ウィーラー氏は、新石器時代以来、この場所は継続的な人間の占領を経験しており、いくつかの考古学的調査の焦点となっていると述べた。さらに、オアシスの墓地は、科学者がエジプトのキリスト教の始まりをユニークに見ることを可能にします。

特に、カイロの南西にあるダクレオアシスの町ケリスにあるいわゆるケリス2墓地は、キリスト教の遺体安置所の慣習を反映しています。たとえば、「子供を別の場所に配置する代わりに、全員を1つの場所に配置します。これは、現時点では珍しいことです」とWheeler氏はLiveScienceに語りました。骨格からの放射性炭素を使用した年代測定法は、墓地が西暦50年から西暦450年の間に使用されたことを示唆しています。

研究者がケリス2で「Burial519」とラベル付けされた虐待された幼児に出くわしたとき、最初は何も異常に見えませんでした。しかし、ウィーラーの同僚であるトーシャ・デュプラスが砂を払いのけ始めたとき、彼女は子供の腕に顕著な骨折があることに気づきました。 [ケリス2墓地とスケルトンの写真を見る]

「彼女は 『おお、これは変だ』と思った。それから彼女は鎖骨に別の骨折を見つけた」とウィーラーは言った。 「他にも骨格の外傷の証拠を示す子供がいますが、これらの本当に極端な骨折パターンを示したのはこれだけです。」

虐待の兆候

研究者たちは、X線検査、組織学(組織の顕微鏡研究)、および体が自分自身を修復しようとしたときに示す代謝変化を特定する同位体分析を含む、埋葬519に関する一連のテストを実施することを決定しました。彼らは、上腕骨(前腕)、肋骨、骨盤、背中など、体全体に多数の骨折を発見しました。

特定の骨折は児童虐待の診断にはなりませんが、トラウマのパターンはそれが起こったことを示唆しています。さらに、怪我はすべて治癒のさまざまな段階にあり、これはさらに、偶発的でない外傷が繰り返されたことを意味します。

ウィーラー氏によると、より興味深い骨折の1つは、子供の上腕の各腕の同じ場所にあったという。子供は大人よりも柔軟であるため、骨折は完全で、骨全体が破壊されていました。そのような完全な破壊には多くの力が必要でした。

怪我を臨床文献と比較した後、研究者たちは誰かが子供の腕をつかみ、子供を激しく振るためのハンドルとしてそれらを使用したと推測しました。他の骨折も震えによって引き起こされた可能性がありますが、肋骨や椎骨を含むいくつかの怪我は、おそらく直接の打撃によるものでした。

考古学者は、何が最終的に幼児を殺したのかわかりません。 「それは鎖骨骨折であるその最後の骨折である可能性があります」とウィーラーは鎖骨に言及して言いました。 「たぶん、それは存続可能なイベントではなかったでしょう。」

ユニークなケース

考古学的記録における児童虐待はまれです。ウィーラー氏によると、考えられる理由の1つは、考古学者が20年ほど前まで、子供たちが過去について多くを語ることができないと信じて、子供たちの遺体にあまり注意を払っていなかったということです。

それ以来、児童虐待の可能性のあるいくつかのケースがフランス、ペルー、イギリスから出てきており、それらはすべて中世以降にさかのぼります。 「確かに、私たちのケースは考古学と骨格分析の観点から最良の状況を持っています」とウィーラーは言いました。

ケリス2墓地から発掘された158人の少年のうち、偶発的でない外傷が繰り返された兆候を示しているのは埋葬519だけであり、児童虐待は地域社会全体で起こったものではなかったことを示唆しています。事件の独自性は、子供たちが古代エジプト社会の大切な一部であったという一般的な信念を裏付けています。

対照的に、ローマ人は子供たちを非常に愛していましたが、子供たちは柔らかくて弱い生まれであると信じていたので、子供たちを大人に形作るのは両親の義務でした。彼らはしばしば体罰、適切な成長を確実にするために新生児を木の板に固定し、温水の感触で彼らを柔らかくしないように若者を冷水に定期的に浸すなどの慣行に従事しました。

「古代エジプト人が本当に子供たちを崇拝していたことを私たちは知っている」とウィーラーは言った。 「しかし、ローマの考えがエジプト社会にどれだけ浸透したかはわかりません」と彼女は付け加え、独特の児童虐待事件はローマの影響の結果であったかもしれないと示唆した。

この研究は、International Journal ofPaleopathologyの次号に掲載されます。


ミイラは古代エジプトで最も古い前立腺癌の症例を持っています

約2250年前のエジプトで、今日ではM1としてのみ知られている男性が、長く、痛みを伴う進行性の病気に苦しんでいました。鈍い痛みが彼の腰にズキズキし、それから彼の体の他の部分に広がり、ほとんどの動きを悲惨なものにしました。 M1が51歳から60歳の間にようやく不思議な病気に屈したとき、彼の家族は彼が生まれ変わって後世の喜びを味わうことができるようにミイラ化するために彼にお金を払った。

現在、国際的な研究チームがM1の病気を診断しました。古代エジプトで最も古くから知られている前立腺がんの症例であり、世界で2番目に古い症例です。 (前立腺癌の最も早い診断は、ロシアのスキタイ王の2700年前の骨格から来ました。)さらに、新しい研究は現在、 古病理学の国際ジャーナルは、直径1〜2 mmの腫瘍を検出できる高解像度コンピューター断層撮影(CT)スキャナーが2005年にのみ利用可能になったため、初期の研究者が古代の集団における癌の有病率を過小評価していた可能性があることを示唆しています。この技術がなければ、多くのことができます」と、リスボンのImagensMédicasIntegradasで個人診療を行っている放射線科医であるチームリーダーのCarlosPrates氏は述べています。

前立腺がんは、男性の生殖器系の不可欠な部分であるクルミサイズの前立腺で始まります。腺は精液の一部である乳白色の液体を生成し、それは男性の膀胱の下にあります。この病気の進行性の症例では、前立腺癌細胞が転移または拡散し、血流に入り、骨に侵入する可能性があります。リスボンの国立考古学博物館のコレクションにある3つのエジプトのミイラで高解像度スキャンを実行した後、Pratesらは、M1の骨盤と腰椎、および上腕と脚の骨に、小さくて丸い高密度の腫瘍を多数検出しました。これらは、転移性前立腺がんによって最も一般的に影響を受ける領域です。 「この診断に異議を唱える証拠は見つかりませんでした」とPrates氏は言います。

「これは転移性前立腺癌の症例であることに同意します」と、研究プロジェクトに関与していなかったドイツのミュンヘン・ボーゲンハウゼン学術病院の病理医であるアンドレアス・ネルリッヒは述べています。 「これは非常によくできた研究です。」

研究者たちは、古代の死者の骨格とミイラ化した肉の癌の証拠を検出するのに長い間苦労してきました。しかし、古代の集団で記録された癌の症例はまれです。確かに、1998年に発表された1つの研究 古病理学ジャーナル 調査された数万人の古代人の間で、わずか176例の骨格悪性腫瘍が報告されたと計算されました。 The low number of cases prompted a theory that cancer only began flourishing in the modern industrial age, when carcinogens became more widespread in food and in the environment and when people began living longer, giving tumors more time to grow and proliferate.

But ancient populations, says Albert Zink, a biological anthropologist at the Institute for Mummies and the Iceman in Bolzano, Italy, were no strangers to carcinogens. Soot from wood-burning chimneys and fireplaces, for example, contains substances known to cause cancer in humans. And the bitumen that ancient boat builders heated to seal and waterproof ships has been linked to lung cancer as well as tumors in the respiratory and digestive tracts. "I think cancer was quite prevalent in the past," Zink says, "more prevalent than we have been able to see."

But that situation may be changing, Prates says, as physical anthropologists gain access to the new generation of high-resolution CT scanners. The equipment that Prates and his colleagues used to study M1, for example, has a pixel resolution of 0.33 millimeters, allowing radiologists to visualize even fleck-sized lesions.

For scientists studying the origins of cancer and the complex interplay of environment, diet, and genes on the prevalence of the disease, such improved detection could shed new light on a disease that has plagued humanity for many thousands of years, if not longer. "And for sure there's always the hope that reaching a better understanding of the roots of cancer will help contribute in some way to a cure," Zink concludes.


Comparative pathology of cancer

No clear evidence of cancer has been demonstrated on living plants, and cancer seems to be absent in modern invertebrates, excluding some experimental conditions (i.e., tumour-like conditions induced in Drosophyla sp.). Even though Harshberger 2 has suggested the possibility of neoplasms in invertebrate animals, and Kaiser 3 has demonstrated some sorts of “growths” in plants and inferior animals, we have no clear evidence of true neoplastic diseases other than in the vertebrate animals.

At present true neoplastic diseases, including cancer, seem to be restricted to vertebrate animals, and only one observation of a true cancer has been described in one of the more simple living vertebrates, specifically hepatomas in a jawless hagfish. 2 This is a very important case for the comparative pathology of cancer, because lampreys are among the simplest living vertebrates. The presence of neoplastic diseases beginning with the lesser vertebrates seems to be consistent with the hypothesis that cancer is a pathology characteristic of vertebrate animals.

Cancer has been reported throughout the entire spectrum of vertebrates. In the elasmobranch fish a case of chondroma in a lumbar vertebra has been described in the species Squalus mitsukurii (dogfish), 4 and a case of fibrosarcoma has been described in Raja macrorhyncha (skate). 4

Rising along the biological scale, in the bony fish (osteichthyians) neoplasms seem to be more frequent, and we have some descriptions of both benign tumours (i.e., osteoma, chondroma, osteocondroma) and malignancies (i.e., fibrosarcoma in a dorsal fin of a carp, the fin of a skate ray and in the mandible of a codfish). 4 In addition, osteosarcoma has been clearly identified in a bone of the anal fin of Esox lucius (a pike) and in the pectoral fins and opercular bones of some codfish. 4 Carcinoma without skeletal involvement has been reported in trout, 5 climbing perch 6 and perch. 5 , 6 Lymphoma 2 and lymphosarcoma have also been observed in a northern pike. 2 Hyperostosis is relatively frequent in many living species of bony fish and seems to be a form of so-called osteomata. 7 The focal neoformation of compact bone is one of the more frequent benign neoplasms in all living fish, and researchers invariably discuss the nomenclature linked to these forms. We prefer to follow the older nomenclature (i.e., focal hyperostosis, osteoma, ivory osteoma) that were introduced in comparative pathology by Gervais 8 at the end of the 19th Century. I have demonstrated the phylogenetic relationship between focal hyperostosis in living fish and the osteoma in modern humans. 7 Osteoma is one of the more common neoplasms. We have been aware of its presence and its high prevalence in fish 2 centuries. 8 Osteoma has been documented in butterfly fish, file fish, red tai, angelfish, codfish, pike, flounder, croaker, flatfishes, scabbard fish, coal fish, rock fish, speckled trout, carp. 4

No cases of neoplasms have been found among the amphibians. The only case 4 reported in literature may simply be a callus subsequent to a fracture. 9

In modern reptiles there have been occasional cases of parathyroid adenoma in turtles. 10 Researchers have also observed chondroma 4 and osteochondroma 11 , 12 in the representatives of the genus Varanus。 A clear case of osteosarcoma has been observed in the spine of a rufous-beaked snake. 13 In addition, chondrosarcoma has been reported in corn snakes 2 , 14 and osteochondrosarcoma has been described in the vertebral column of an individual attributable to Natrix melanoleuca。 15 Neurofibrosarcoma has been reported in a Korean viper, 16 and presumed melanoma has been observed in a snake from the Everglades. 15 Lymphatic tumours seem to be relatively frequent in modern wild reptiles. Lymphatic leukemia has been described in boa constrictors 17 and in Python。 18 Lymphoma has been reported in rhinoceros vipers, death adders, Indian rock pythons, and hog nose snakes. 16 In addition, lymphosarcoma has been reported in rhinoceros vipers and spitting cobras. 16 Leukaemia has been observed in Acanthophis antarctica, Bitis arietansBitis nasicornis. 16

Neoplasms in birds are relatively common but are strictly limited to captive animals. In wild bird populations neoplasms seem to be extremely rare if present. No cases of neoplasms have been described in wild birds. In 25–33% of captive budgerigars tumours are the cause of death and in psittaci formes at least 3.5% of deaths are caused by malignancies. 19 Pituitary tumours are particularly common although osteosarcoma has also been reported with particular frequency in domestic budgerigars and canaries. 19

According to Jubb and Kennedy, 20 wild living mammals neoplasms are rare. In domestic dogs there is a greater prevalence of neoplasms, which is concentrated in the 6–8-year age span, a fact that is of particular interest considering that these animals have a life expectancy of 10–14 years. 20

In wild mammal populations neoplasms are surely more rare. Epidemiological data exists only for chimpanzees and we know that 1.8% of the deaths in chimpanzee communities are due to cancer. Single observations of chondrosarcoma have been reported in the femur of a kangaroo, 18 , 21 and in the caudal vertebra of a ferret. 22 A single case of fibrosarcoma was observed in a Northern fur seal. 23 Neoplasms of the lymphatic cells seem to be slightly more common in many mammals. A case of possible myeloma of the lumbar vertebra associated with plasma cells dyscrasia has been reported in a ferret. 22 Hodgkin's lymphoma, without skeletal involvement, has been reported in Orcinus orca。 24 Lymphosarcoma has been noted in many marine and terrestrial mammals including harbor seals, sea lions, Northern fur seals, harp seals 23 and deer. 18 Leukaemia has been documented in pacaranas 18 and in gibbons. 25

The focal hyperostosis known as osteoma, which produces compact bone buttons on the cranial vault and more subordinate buttons on the surfaces of the long bones (commonly called ivory osteoma), 7 merit special consideration. This type of benign bone neoplasm has been induced in mice by the RFB osteoma virus. 26 Osteoma is frequent particularly in many mammals, as well as in bony fish, 7 and has been documented in wild species (i.e., ferrets and Platecarpus)。 9 , 27 Diffuse hyperostosis is also relatively frequent in bony fish and mammals. It is characteristic of 3 orders of mammals and present in all subjects: Proboscidea (i.e., sirenia), Hyracoidea (i.e., trichecus) and Tubulidentata (i.e., dugongo). In all these animals, the axial skeleton is replaced completely by medullary bones, 28 a congenital condition called pachyostosis. Focal hyperostosis in the form of mandibular swelling, however, has also been documented in dogs. 29

Multiple hereditary osteochondromata is relatively common in some other modern mammals: domestic horses, cats and dogs. 30 , 31 , 32 , 33 , 34 In the family Canidae only domestic dogs are affected. 35 , 36 , 37 , 38 Malignant degeneration into osteosarcoma or chondrosarcoma has been demonstrated in about 18% of the cases. 32 Multiple hereditary osteochondromata have also been observed in Nothocyon, Tomarctus, DaphoenusCynodictis. 39 , 40

The prevalence of neoplasms in the modern human population as cause of death is particularly high. This datum is an exception within the general framework of the comparative pathology of neoplasms. The very high prevalence of neoplasms in modern humans seems similar to the high prevalence of neoplasms in the population of domestic dogs or in populations of captive birds.

In conclusion, the comparative pathology of extant neoplasms shows the following remarkable points: () neoplasms are a pathology typical of all the extant vertebrates, starting from jawless fish (ii) neoplasms in extant wild vertebrate populations seem to be extremely rare in amphibians and birds, and slightly more frequent in fish, reptiles and mammals (iii) one of the more frequent forms of extant neoplasm in both bony fish and mammals seems to be the focal (osteoma) and the regional (pachyostosis) benign bone tumour and (iv) in captivity the prevalence of neoplasms, including cancer, seem to be considerably higher, perhaps independently from the systematic position of involved populations (i.e., both in birds and in mammals).


Cancer Has Afflicted People Since Prehistoric Times

When Louis Leakey sat down to recount the discovery of what may be the earliest sign of cancer in the genus Homo , the first thing he remembered was the mud. It was March 29, 1932, midway through the Third East African Archaeological Expedition, and it had rained so long and so hard that it took an hour to drive the four miles from the campsite in Kanjera, near the shore of Lake Victoria, to the Kanam West fossil beds. By the time he and his crew had slogged their way through, they were covered with mud, and before long, Leakey, who was just beginning an illustrious career as an anthropologist, was on hands and knees scouring the ground for newly exposed bones.

He was coaxing the remains of an extinct pig from the muck when one of his Kenyan workers, Juma Gitau, walked over with a broken tooth he had just extracted from a cliff side. Deinotherium , Leakey noted, a prehistoric elephantlike creature that roamed Africa long ago.

Gitau went back to look for more, and as he was scratching away at the cliff face, a heavy mass of calcified clay broke loose. He chopped it with his pick to see what was inside: more teeth, but not Deinotherium . These looked like what a dentist might recognize as human premolars, still set in bone, yet they came from a layer of sediment deposited, Leakey believed, in early Pleistocene time, about a million years ago.

The Kanam mandible quickly became a sensation. “Not only the oldest known human fragment from Africa,” Leakey proclaimed, “but the most ancient fragment of true Homo yet discovered anywhere in the world.” It was, he insisted, a direct precursor of us all.

Like many of Leakey’s enthusiasms, this one proved controversial. Anthropologists remain divided over whether Homo kanamensis , as Leakey called it, was as old as he believed. Some of them have come to consider the specimen a more recent jawbone — mid- to late Pleistocene — that had washed into much older surroundings. Whatever its pedigree or precise age, Kanam Man is no longer considered remarkable for its antiquity but for an abnormal growth on the left side of the jaw.

At the time of the discovery, it had seemed like a bother, detracting from Leakey’s find. He was working in his rooms at St. John’s College at the University of Cambridge, carefully cleaning the specimen, when he felt a lump. He thought it was a rock. But as he kept picking, he could see that the lump was part of the fossilized jaw. He sent it to a specialist on mandibular abnormalities at the Royal College of Surgeons of England, who diagnosed it as osteosarcoma — a cancer of the bone.

Others have not been as certain. As recently as 2007, scientists scanning the mandible with an electron microscope concluded that this was indeed a case of “bone run amok” while remaining neutral on the nature of the pathology.

I first came across a mention of the Kanam jaw in a history-of-cancer timeline somewhere on the web. That sent me digging into Leakey’s old books and papers, and after several email exchanges, I tracked down the fossil at the Natural History Museum in London, where it had been in storage for decades. As far as I could tell, it had never been on display.

On a spring day I arrived, as previously arranged, at the museum’s staff and researcher entrance on Exhibition Road. The man at the guard desk called ahead to Robert Kruszynski, curator of vertebrate paleontology. He came out to greet me and then led me into the museum’s inner sanctum. Waiting for me on a table by a window was a brown cardboard box he had retrieved from museum storage. The handwritten label identified the contents: M 16509, KANAM MANDIBLE.

M stood for mammal. In the upper right-hand corner of the label were two colored stickers — a red sunlike symbol and below that a blue star — indicating that the specimen in the box had been analyzed at various times by radioassay and X-rays. Mr. Kruszynski carefully removed the lid. Inside was a smaller box, fashioned from balsa wood and cardboard and covered with a glass lid, and inside that was the Kanam jaw.

He placed it on a padded mat, to cushion it from the hard surface of the table. “All yours to look at,” he said, and he went off to search for another fossil I hoped to see: a femur retrieved from an early medieval Saxon grave in Standlake, England, with an enormous growth that had also been diagnosed as a cancerous bone tumor.

I had thought I would be content just glimpsing the Kanam jaw. I never expected to be left alone with it and to be able to hold it in my hand. It was dark brown and unexpectedly heavy and dense. That shouldn’t have been surprising. It was a rock really, petrified bone. Once it had been part of a prehistoric man, or a proto-man. Two yellowed teeth were still in place, and there was a deep hole where the root of another tooth had been.

Just below that, on the left inside curve of the jaw, was the tumor. It was bigger than I had expected, reminding me perversely of a type of candy from my childhood called a jawbreaker.

There was also a slight swelling on the outside of the jaw, and I could understand how people might argue endlessly over whether it was the remnant of a modern chin, as Leakey himself believed, or just part of the tumor. I could see where Leakey had sliced through the mass (some of his colleagues considered this sacrilege) to remove a section for further analysis. I could almost picture the rest of the head, its vacant eyes pleading for relief from inexplicable pain.

Mr. Kruszynski returned half an hour later to see how I was doing with the fossil. “Don’t bring it too close to the edge,” he warned. I suddenly realized that the protective pad on the table was sloping toward my lap and how easily a sudden movement might have sent the Kanam mandible dropping onto the linoleum floor.

In the end, he was unable to find the cancerous femur I’d inquired about. “For another time,” he said. He escorted me back across the barrier to the public portion of the museum. Hundreds of visitors of all ages coursed through the hallways. Some of them inevitably would get cancer, or they would love somebody who did. I wondered if anyone had been there for Kanam Man.

Not much has been written about the obscure discipline of paleo-oncology. Although research had gone on sporadically for decades, the word was introduced only in 1983 when a small group of Greek and Egyptian oncologists (from the Greek onkos meaning “mass” or “burden”) began planning a symposium on human cancer in earlier times. The gathering took place the following year on a voyage to the island of Kos, where Hippocrates was born. What emerged was an elegantly published, sparsely printed little book, Palaeo-Oncology . I felt lucky to find a copy on the Internet for $100. Its 58 pages are bound in a blue cover with gilded print, and below the title is a drawing of a crab. Crab in Greek is karkinos , and Hippocrates, in the fifth century B.C., used the word for the affliction whose Latin name is cancer . It became the root of carcinogen and carcinoma .

Some 600 years later, the ancient physician Galen speculated on the etymology in an old text: “As a crab is furnished with claws on both sides of its body, so, in this disease, the veins which extend from the tumour represent with it a figure much like that of a crab.” The story is repeated in almost every history of cancer.

Very few tumors, however, look like crabs. Paul of Aegina, a seventh-century Byzantine Greek, suggested that the metaphor was meant to be taken more abstractly: “Some say that [cancer] is so called because it adheres with such obstinacy to the part it seizes that, like the crab, it cannot be separated from it without great difficulty.” The word karkinoi was also applied to grasping tools, like calipers.

All but forgotten is a very different derivation from Louis Westenra Sambon, a British expert on parasitology who, before his death in 1931, turned his attention to the study of cancer. There is a parasite, Sacculina carcini , that feasts on crabs in a manner eerily similar to the feasting of a cancerous tumor. The process was described in a 1936 report by pathologist Sir Alexander Haddow to the Royal Society of Medicine:

[I]t attaches itself to the body of a young crab, and casts off every part of its economy save a small bundle of all-important cells. These penetrate the body of the host and come to rest on the underside of the latter’s intestine, just beneath the stomach. Here, surrounded by a new cuticle, they shape themselves into the “sacculina interna,” and like a germinating bean-seedling, proceed to throw out delicately branching suckers which, root-like, extend through every portion of the crab’s anatomy to absorb nourishment. Growing in size, the parasite presses upon the underlying walls of the host’s abdomen, causing them to atrophy, so that when the crab moults, a hole is left in this region corresponding in size to the body of the parasite. Through this opening the tumour-like body finally protrudes and becomes the mature “sacculina externa.”

Long before Galen, disciples of Hippocrates, dining on crabs, may have noticed the similarities between the ways the parasite overtakes its host and the invasion of a cancer.

Whatever the reason for the name, ancient Greek texts describe what sound like cancer of the uterus and the breast. Driven by a belief in sympathetic magic, some physicians would treat a tumor by placing a live crab on top of it. They also recommended powders and ointments (sometimes made from pulverized crabs) or cauterization (burning closed the ulceration). As for patients with internal tumors, Hippocrates warned that they might best be left alone: “With treatment they soon die, whereas without treatment they survive for a long time.” The principle is part of the Hippocratic oath: First do no harm.

There is something comforting about knowing that cancer has always been with us, that it is not all our fault, that you can take every precaution and still something in the genetic coils can become unsprung. Usually it takes decades for the microdamage to accumulate — 77 percent of cancer is diagnosed in people 55 or older. With life spans in past centuries hovering around 30 or 40 years, finding cancer in the fossil record is like sighting a rare bird. People would have died first of something else. Yet in spite of the odds, cases continue to be discovered, some documented so vividly that you can almost imagine the ruined lives.

After my visit to London, I received from the Natural History Museum photographs of the Saxon skeleton whose tumorous femur I had hoped to examine. I had read that the growth was large — 10 inches by 11 inches — but I was astonished to see what looked like a basketball grafted onto the young man’s leg. The tumor shows a sunburst pattern that pathologists recognize as a sign of osteosarcoma, a cancer so rare that one would have to comb through the bones of tens of thousands of people to find a single example.

Yet ancient cases continue to turn up. There were signs of the cancer in an Iron Age man in Switzerland and a fifth-century Visigoth from Spain. An osteosarcoma from a medieval cemetery in the Black Forest mountains of southern Germany destroyed the top of a young child’s leg and ate into the hip joint. Bony growths inside the roof of the eye sockets indicated anemia, which may have been an effect of the cancer. The authors of the report speculated on the cause: contamination from a nearby lead and silver mine.

Maybe it helped to believe there was a reason. But no one knows what causes osteosarcoma. Then, as now, a few cases probably were hereditary, traced to chromosomal abnormalities. In modern times, speculation turned for a while to fluoride-treated water and, more plausibly, radiation — therapeutic treatments for other diseases or exposure to radioactive isotopes like strontium-90, which is spread by nuclear fallout. Strontium sits just below calcium in the periodic table of the elements and imitates its behavior, incorporating itself tightly into bone. But most often, osteosarcoma strikes for no apparent reason, leaving parents grasping to understand what remains as inexplicable as a meteor strike.

Another malignancy, nasopharyngeal carcinoma, which affects the mucous membrane in the nose, can scar adjacent bone. Signs of it have been found in skeletons from ancient Egypt. One woman’s face had been all but obliterated, and I tried to imagine her stumbling through life. “The large size of the tumor, which caused such extensive destruction, suggests a relatively long-lasting process,” observed Eugen Strouhal, the Czech anthropologist who documented the case. “Survival would be impossible without the help and care of the patient’s fellow-men.” Here was another case where the horrors of cancer punched through the flat veneer of scientific prose.

Osteosarcoma and nasopharyngeal carcinoma — these are primary cancers, those found at the site of origin. They are debilitating enough. Most skeletal cancers by far come from metastases, tumors that migrate from elsewhere. They also show up with greater frequency in the fossil record, leaving a distinctive signature. Metastatic bone cancer has been discovered in Egyptian tombs, in a Portuguese necropolis, in a prehistoric grave in the Tennessee River Valley and in a leper skeleton from a medieval cemetery in England. Buried near the Tower of London, the skeleton of a 31-year-old woman was marked with metastatic lesions. We even know her name from a lead coffin plate: Ann Sumpter. She died May 25, 1794.

In 2001, archaeologists excavated a 2,700-year-old burial mound in the Russian Republic of Tuva, where nomadic horsemen called the Scythians once thundered across the Eurasian steppes, their leaders exquisitely dressed in gold. Digging down through two wooden ceilings, the scientists came upon a subterranean chamber. Its floor, covered with a black felt blanket, cushioned two skeletons. Crouched together like lovers, both man and woman wore what remained of their royal vestments. Around the man’s neck was a heavy band of twisted gold decorated with a frieze of panthers, ibex, camels and other beasts. Near his head lay pieces of a headdress: four gold horses and a deer. Golden panthers, more than 2,500 of them, bedecked his cape.

His riches couldn’t save him. When he died — he appeared to have been in his 40s — his skeleton was infested with tumors. A pathological analysis, including a close look with a scanning electron microscope, concluded that the nature of the lesions and the pattern of their spread were characteristic of metastatic prostate cancer. Biochemical tests revealed high levels of prostate-specific antigen, or PSA. For all the false positives these tests can produce, this one was apparently genuine.

While prostate cancer tends to be osteoblastic, adding unwanted mass to the skeleton, breast cancer is osteolytic, gnawing mothlike at the bone. A middle-aged woman with osteolytic lesions was excavated from the northern Chilean Andes where she died around A.D. 750. Her body was buried in a mummy pack along with her possessions: three woolen shirts, some feathers, corncobs, a wooden spoon, a gourd container and a metal crucible. She was no Scythian queen. Her hair reached down her back in a long braid tied with a green cord. There were lesions in her spine, sternum and pelvis. On top of her skull, cancer had chomped a ragged hole 35 millimeters across. Cancer had feasted on her right femur, shortening her leg.

Altogether I counted about 200 suspected cancer sightings in the archaeological record. I was left to wonder how big an iceberg lay floating beneath the tip.

Ninety percent of human cancers are carcinomas, which arise in the epithelial tissues that line the organs and cavities of the body and envelop us with skin. As the layers are worn by the passage of food and waste or exposure to the elements, the outer cells are constantly dying. The cells beneath must divide to form replacements. And with every division there will be mistakes in the copying of genes — spontaneous mutations, or ones caused by carcinogens in food, water and air. For children, who are just beginning to withstand life’s wear and tear, only a fraction of cancers are carcinomas.

When it comes to hunting ancient cancer, primary carcinomas would almost always be lost with the decomposing tissues. And those that had metastasized would have often spread first to the lung or liver, killing the victim before a record was left in bone. Egyptian medical papyruses make ambiguous references to “swellings” and “eatings,” and some evidence has survived in mummies. A rectal carcinoma in a 1,600-year-old mummy was confirmed with a cellular analysis of the tissue. Another mummy was diagnosed with bladder cancer.

Other evidence of ancient cancer may have been destroyed by the invasive nature of Egyptian embalming rituals. To prepare a pharaoh for passage to the afterlife, the first step was removing most of his organs. The brain was pulled out though the nostrils. The torso was sliced open to take out the abdominal and chest organs (except for the heart, which was believed necessary for the ethereal voyage). To slow the process of decay, a turpentine-like solution was sometimes injected as an enema to dissolve the digestive tract.

Mummies are a curiosity, and most skeletal evidence is stumbled on by chance. Only recently have anthropologists really begun looking for cancer — with CT scans, X-rays, biochemical assays and their own eyes. What they will never see, even in bone, are clues lost through what anthropologists call taphonomic changes.

In digging and transporting skeletal remains, markings can inadvertently be erased. Bone-eating osteolytic lesions can cause a specimen to crumble and disappear. Through erosion, decomposition and the gnawing of rodents, taphonomic changes might also create the illusion of metastasis — pseudopathology — a possibility that must be taken into account along with alternative diagnoses like osteoporosis and infectious disease.

But on balance, it seems likely that the evidence of ancient cancer is significantly underreported. Most skeletons, after all, are incomplete. Metastases are more likely to appear in certain bones like the vertebrae, pelvis, femur and skull. Others rarely are affected. No one can know if a missing bone happened to be the one that was cancerous.

Hoping to cut through the uncertainty, Tony Waldron, a paleopathologist at University College London, tried to get a feel for how much cancer archaeologists should expect to find. First he had to come up with an estimate, no matter how imperfect, of the frequency with which primary tumors might have occurred in earlier times. There wasn’t much to go on. The oldest records that seemed at all reliable came from the Registrar General of Britain for causes of death between the years 1901 and 1905.

Using that as his baseline, he took into account the likelihood that various cancers would come to roost in the skeleton where they might be identified. The numbers, a range of approximations, came from modern autopsy reports. For colorectal cancer, the odds were very low, 6 to 11 percent, as they were for stomach cancer, 2 to 18 percent. On the high side were cancer of the breast (57 to 73 percent) and prostate (57 to 84 percent).

From these and other considerations, Waldron calculated that (depending on age at death) the proportion of cancers in a collection of old bones would be between zero and 2 percent for males and 4 and 7 percent for females. (The numbers were higher for women because of gynecological cancer. In the next century, cancer in men would come to dominate because of smoking.)

No matter how hard you looked, cases of ancient cancer would be sparse — even if the rate had been as high as that of industrial Britain. To test if his numbers were plausible, he tried them out on the remains of 623 people from a crypt at Christ Church, Spitalfields in the East End of London between 1729 and 1857. Relying solely on visual inspection, Waldron found one case of carcinoma among the women and none among the men.

That was within the range of his formula, encouragement that it was not wildly wrong. The next step was to try the predictions on much older and larger populations: 905 well-preserved skeletons buried at two sites in Egypt between 3200 and 500 B.C., and 2,547 skeletons placed in a southern German ossuary between A.D. 1400 and 1800. (The church cemetery was so small and crowded that remains, once they had decomposed, were periodically removed and put into storage.)

Using X-rays and CT scans to confirm the diagnoses, pathologists in Munich found five cancers in the Egyptian skeletons and 13 in the German ones — about what Waldron’s formula predicted. For all the differences between life in ancient Egypt, Reformation Germany and early 20th century Britain, the frequency of cancer appeared to be about the same.

Since then, the world has grown more complex. Longevity has soared along with the manufacture of cigarettes. Diets have changed drastically, and the world is awash with synthetic substances. The medical system has gotten better at detecting cancer. Epidemiologists are still trying to untangle all the threads.

Yet running beneath the surface there has been a core rate of cancer, the legacy of being multicellular creatures in an imperfect world. There is no compelling evidence that this baseline is much different now than it was in ancient times.

[This article originally appeared in print as "Cancer: The Long Shadow."]


Teenage girl’s skeleton discovered in mysterious grave near Egyptian pyramid

The skeleton of a 13-year-old girl has been discovered in a mysterious grave near an ancient Egyptian pyramid.

The skeleton of a 13-year-old girl has been discovered in a mysterious grave near an ancient Egyptian pyramid.

The burial was found during the excavation of next to the Meidum pyramid south of Cairo, according to Egypt’s Ministry of Antiquities. The teen’s remains were found in a squatting position, the Ministry explained, in a statement.

Archaeologists were able to work out the teen’s age at death by studying her bones, according to LiveScience, although it is not known when her remains were buried. LiveScience notes that the adjacent Meidum pyramid is 4,600 years old.

While no other human remains or artifacts were reportedly found in the girl’s grave, items have been unearthed elsewhere at the site, which contains an ancient cemetery. Archaeologists have uncovered two animal heads, which are likely to be bulls and three symbolic pottery pots, officials said.

Archaeologists have been excavating near the Meidum Pyramid south of Cairo. (Egyptian Ministry of Antiquities)

Egypt continues to reveal fresh details of its rich history. Archaeologists, for example, recently discovered dozens of mummies in ancient desert burial chambers.

In a separate project, experts recently explained the strange brown spots on some of the paintings in King Tutankhamun’s tomb.

Last month, archaeologists also announced the discovery of ancient tombs in the Nile Delta north of Cairo. In a separate project, two ancient tombs dating back to the Roman period were uncovered in Egypt’s Western Desert.

Archaeologists have uncovered two animal heads, which are likely to be bulls, from the site. (Egyptian Ministry of Antiquities)

In November, archaeologists confirmed the discovery of eight limestone sarcophagi containing mummies at a site 25 miles south of Cairo. Last year, researchers also uncovered a "massive" building that was once part of Egypt’s ancient capital city.

In another project, archaeologists discovered a stunning sphinx statue at an ancient temple in southern Egypt.

Last summer, experts unlocked the secrets of a mysterious ancient ‘cursed’ black granite sarcophagus. The massive coffin, which was excavated in the city of Alexandria, was found to contain three skeletons and gold sheets with the remains.

The discovery is the latest fascinating archaeological find in Egypt. (Egyptian Ministry of Antiquities)

Archaeologists also found the oldest solid cheese in the tomb of Ptahmes, mayor of the ancient city of Memphis.

The pots discovered during the excavation. (Egyptian Ministry of Antiquities)

A mummy buried in southern Egypt more than 5,000 years ago has also revealed its grisly secrets, shedding new light on prehistoric embalming practices.

Fox News’ Chris Ciaccia and The Associated Press contributed to this article. Follow James Rogers on Twitter @jamesjrogers


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